Éponger-maison


Une maison d’éponges était un lieu de détention temporaire pour les débiteurs au Royaume-Uni.

Si un emprunteur a omis de rembourser une dette, son créancier portera plainte auprès du shérif . Le shérif a envoyé ses huissiers , ou tipstaffs pour arrêter le débiteur et l’emmener à la maison d’épongeage locale. Ce n’était pas une prison de débiteurs , en tant que telle, mais une maison privée, souvent la maison de l’huissier. Le débiteur y serait retenu temporairement dans l’espoir de pouvoir s’entendre avec les créanciers. Anthony Trollope a mis en place le système dans son roman Les Trois Clercs de 1857:

On l’amena à la maison d’épongeage, et c’est là qu’il lui fut communiqué qu’il ferait mieux d’envoyer deux choses, d’abord pour de l’argent, ce qui était de loin le plus désirable des deux; et deuxièmement, pour la caution, qui même si elle était présentée comme étant au mieux un avantage douteux.

Si les débiteurs ne pouvaient pas trier les choses rapidement, ils ont ensuite été traduits devant un tribunal et transférés à la prison d’ un débiteur .

Les maisons d’éponges avaient une réputation terrible, comme le précisait Montagu Williams , un avocat londonien qui les connaissait bien, dans son East End et Up West de 1892:

Ah! Mon cher, vous n’avez jamais vu une maison d’éponges! Ye dieux – quelle place! J’avais un appartement qu’ils étaient heureux d’appeler une chambre à moi certainement, mais si je voulais respirer l’air je devais le faire dans une cage dans le jardin arrière – des barres de fer tout autour, et de la taille d’un de la bête récipients au Zoo. Pour ce luxe, j’ai dû payer deux guinées par jour. Une bouteille de sherry coûtait une guinée, une bouteille de demi-couronne de basse, et la nourriture était du même genre que le tarif économique.

L’idée de la maison d’épongeage était basée sur celle de l’éponge qui lui donnait son nom, qui abandonne volontiers son contenu en étant pressé. La maison d’épongeage était le lieu où les débiteurs avaient toute liquidité disponible, en partie au profit du créancier, mais aussi à celle de l’huissier qui la dirigeait.

En français, ” éponger une dette ” signifie rembourser sa dette.

Remarquables résidents de maisons d’éponges

  • William Paget (acteur)
  • Henry Fielding – auteur
  • Michael Arne – compositeur
  • Theodore Edward Hook – auteur
  • George Morland – peintre
  • John Murray – ministre universaliste [1]
  • Gilbert Stuart – peintre

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